The Chinese presence in African agriculture – “invasion” or cooperation?

The goal of this study is to assess the Chinese presence in African agriculture in the light of increased discussions about an alleged Chinese “invasion” through the purchase of arable land. Previous scientific studies and little data Existing and reliable indicators indicate that there is no clear evidence of an “invasion” Chinese in Africa, even though the Chinese interest in soil agriculture Africa has indeed increased in this century. On the other hand, aid and technical cooperation mechanisms have increased substantially since the beginning of the XXI century. There seems to be space, because, for partnerships that collaborate with reducing malnutrition in Africa through the use of technology and chinese know-how. Until the present moment, little evidence exists also about the land occupation on the African continent to ensure food security in China.


The Chinese presence in Africa dates back to the early 1950. It is from this decade that China establishes the first diplomatic relations through bilateral agreements with some African countries. Inclusive, during the good independence period African countries - end of the decade 1950 up until 1980, mostly -, China supported independence groups like the National Union for the Total Independence of Angola (UNIT) in Angola and the Liberation Front from Mozambique (FRELIMO) in Mozambique, besides quickly recognizing the independence of some countries, as was the case in Algeria in 1958 (Lagerkvist, 2014; Lafargue, 2005).

As regards Chinese aid countries on the African continent as early as 1960 the Asian country had established technical and financial support programs, including sending Chinese professionals to the African continent to oversee the projects, however, at the time there were few investments in the purchase of agricultural land (Brautigam, 2015). Interesting to note, in this sense, that Chinese agriculture it was extremely rudimentary until the middle of the second half of the 20th century and even so China already had some projects related to agricultural activity in the outside, namely technical and financial cooperation projects, even if on a substantially lower scale than it currently has.

In general, chinese acting in African agriculture little curiosity - academic or journalistic - awoke until the beginning of the 21st century. It is from 2006 interest starts the press and the political and academic circles due to the Chinese presence in African continent through the acquisition of agricultural land, When countless articles on the subject have been published in newspapers and magazines worldwide western, practically forming a kind of consensus on a supposed “invasion” Chinese in Africa, although most of the materials produced did not have scientific evidence (Brautigam, 2015; Ado e Su, 2014).

It is a fact that after two decades - 1980 e 1990 - with few relevant projects and investments on the part of Chinese, the early years 2000 saw the flowering - or at least the perspective generated - from Chinese investments in African agriculture, as well as the substantial increase in technical cooperation and assistance to countries and organizations african.

However, seems relevant address the study by Brautigam (2015), in which the author seeks deconstruct many of the supposed myths reverberated on the topic, between them:

  1. that China bought areas immense farms in Africa - although there is a growing interest in investments in African soil by part of Chinese agribusiness companies this does not mean in acquisitions effective and significant amounts of land to date. Many announced investments end up not taking place due to problems and the harsh reality of doing business in Africa. However, O number of state-owned companies, private and Chinese individuals who see business possibilities in Africa is growing, which means that land acquisitions will most likely grow in the near future.
  2. that there is a great plan of the Chinese state behind land purchases – these investments generally are part of an active and specific role for the Chinese government, with increasing participation of provincial governments in this theme - governments Chinese provincial authorities have autonomy to make economic relations international. The author's thesis is that this role of the government must be seen within the general perspective of “going global”, with the government acting as a developmental state, following what if spent with Japan and South Korea and not specifically as a big consultation for the taking of African territory.
  3. that there is a voracious appetite of Chinese for African grains in order to export them to China – great part of Chinese investments in agriculture are focused on the domestic market of the countries African or are exported as commodities international that are. Chinese food security cannot be left out of side, in this context, but it is clearly not the first incentive for these investments.
  4. that China is sending large contingent of citizens in order to solve their internal problem of land deprivation – there is no evidence of an organized plan to “export” Chinese to the Africa. Before, generally, are private - without Chinese state participation - and without previous experience in agriculture.

About the size and relevance of Chinese investments in African agriculture, Defeat (2016) please clarify, with based on report by the Chinese Ministry of Agriculture, what, all around the world, at Chinese companies - whether private or state-owned - had 2014 approximately 300 projects related to agriculture in 46 countries, Many of them on the african continent. Still according to Kuteleva (2016), the total hectares cultivated by Chinese companies outside the national territory is slightly more than 200 thousand hectares, substantially below estimates made by non-governmental organizations (NGOs) like Land Matrix and Via Campesina.

Brautigam (2015), in its turn, states that just 2% of the total land that was supposed to be in the hands of Chinese in Africa are in fact. Illustratively, is the same as saying that Chinese companies would have the amount of land on African soil equivalent to size of two New York cities.

Lisk (2013) presents another estimate that suggests that between 3 e 5% (3 million hectares over a total that varies between 80 e 130 millions) of land transferred to foreigners in the Africa went to companies from East Asian countries. In number of projects, The China is more than half of the enterprises in Asian countries, however in In terms of the amount of land acquired, the country is behind Korea southern, Singapore and Malaysia, countries with little press attention, politicians and academia on this topic.

That is, differently than it is usually exposed, especially by the western press, China still seems to be one player relatively small in terms amount of land acquired in Africa. This does not mean, However, that the country has not been gaining importance in recent years and that much possibly play a relevant role in the total land assigned to foreigners in Africa in the coming decades.

In this line, Chan (2014) indicates that as a result of the global crisis of 2008 and substantial increase in the price of foods, China has encouraged Chinese companies to buy land in the abroad or obtain land concessions, within the perspective of going global. This author cites competition for land with other countries like Japan, South Korea, Saudi Arabia and United Arab Emirates, all of them with limited natural resources.

However, much of the supposed Chinese interest ends up not being realized because it comes up against factors like difficulty in cultural understanding on both sides, access difficulties, presence of guerrilla groups, technological divergence, problems of Communication, political and institutional barriers, lack of transparency, in between so many other problems that end up hampering the effective realization of projects (Buckley et al, 2017; Brautigam, 2015; Lisk 2013; Lafargue, 2005). Fur Africans side, as principais críticas são problemas em cumprir as regras por parte dos chineses e salários baixos (Mai e Wilhelm, 2012).

Em relação ao argumento sobre a compra de terras na África para garantir a segurança alimentar chinesa via exportações diretas das colheitas em solo africano poucas são as evidências da ocorrência deste fenômeno. As estatísticas de comércio demonstram que a África não está alimentando a China (Brautigam, 2015). Um exemplo latente desta afirmação é o facto de que os três principais produtos exportados pela África no período colonial continuam a ser os mais relevantes da pauta exportadora africana, a saber: café não processado, algodão e cacau, produtos estes que os chineses, para além de não terem grandes conhecimentos e participação no mercado mundial, não tem o hábito nem a necessidade de consumo, diferentemente, for example, do arroz e do milho, fundamentais na dieta chinesa.

Ainda que a China já seja um dos principais parceiros comerciais de alguns países africanos, o comércio é proporcionalmente pequeno – menos de 10% no geral das exportações africanas –, ainda que crescente, sendo que a China exporta mais para a África do que o contrário.

O que parece ficar claro, isto sim, é que, independentemente da destinação dada às colheitas em solo africano, os investimentos diretos chineses na África parecem ser baseados maioritariamente na busca de recursos naturais, vide os diversos investimentos relacionados no setor de energia – petróleo e gás – e alguns outros em agricultura (Akhtaruzzaman et al, 2017; Lafargue, 2005).


Referente à ajuda e cooperação técnica chinesa com países e organizações regionais africanas, aqui sim pode-se dizer que houve um incremento substancial na destinação de recursos nestes últimos anos. Em linhas gerais, a ajuda começou na década de 1950 e se intensificou nas décadas de 1970 e 1980, muito em função da competição diplomática entre o sistema comunista chinês e o sistema capitalista implementado em Taiwan (Xu et al, 2016).

Conforme mencionado anteriormente, já na década de 1960 a China passou a enviar regularmente especialistas em agricultura, que basicamente reproduziam modos de atuação existentes na China (Xu et al, 2016).

Facto é que a partir dos anos 2000 a China passou a dedicar muito mais atenção ao tema da ajuda e cooperação técnica, fundando os primeiros Agricultural Training and Development Center (ATDC) no year of 2006, partindo do pressuposto e do discurso de que o paradoxo para a grande disponibilidade de terras na África em coexistência com insegurança alimentar era primordialmente causado pela falta de tecnologia. Since then, the 23 ATDCs são a principal bandeira de cooperação entre a China e a África (Xu et al, 2016; Brautigam, 2015).

Os ATDCs funcionam como mecanismo real de transferência de tecnologia ao mesmo tempo que ajudam a difundir inúmeras empresas de tecnologia chinesas, naquilo que tanto o governo chinês como os governos locais na África consideram em geral como uma relação de benefício mútuo (ganha-ganha) (Xu et al, 2016; Brautigam, 2015).

Também relevantes como mecanismo de ajuda são os recorrentes cancelamentos por parte da China de dívidas que alguns países africanos têm com o país asiático. Se para a China estas dívidas são irrisórias em relação à sua capacidade fiscal, para alguns governos africanos são muitas vezes recursos que permitem “sobreviver algum tempo mais” (Brautigam, 2015; Lagerkvist, 2014).

Sobre a perceção gerada acerca da presença chinesa na África, Chan (2014) conclui que tanto os investimentos como as ajudas chinesas devem ser vistas a partir de dois prismas distintos, isto é, não é nem 100% altruísta tampouco 100% predatória.

Isto porque por mais que a China persiga esta estratégia de going global e por mais que, at first, os investimentos e ajudas feitos na África não visam primordialmente garantir a segurança alimentar chinesa, sempre haverá interesses económicos e políticos “em jogo” potencialmente ocultos.

Todavia, é importante ressaltar, a China também busca se legitimar no sistema internacional, a partir da construção da imagem de uma potência global que tem as atenções voltadas também para os demais países em desenvolvimento. Por isso, passar por uma espécie de teste de sinceridade em relação às suas ambições – por exemplo, exportar as colheitas em solo africano para a China ou não – possa ser importante para a estratégia de consolidação da reputação chinesa no sistema internacional (Duggan e Naarajarvi, 2015; Chan, 2014).

In this line, Chan (2014) menciona o exemplo de investimentos chineses em petróleo do Sudão em que boa parte do petróleo é vendido no mercado internacional, refutando assim a ideia de que a real motivação chinesa na África é garantir sua própria segurança energética – e, por inferência, no caso deste estudo, sua própria segurança alimentar.

However, mesmo com todas as ações de cooperação, subsistem inúmeros detratores da presença chinesa na África. É, for example, o caso citado por Kuteleva (2016) do governador do Banco Central Nigeriano que sugere que a China deixou de ser um país companheiro de uma economia subdesenvolvida e passou a adotar formas de exploração semelhantes às empregadas pelos países ocidentais, o que levaria à desindustrialização e perpetuação do subdesenvolvimento na África. Como esta, há inúmeras outras afirmações maldizendo a presença chinesa na África.

Brautigam (2015) indica que para muitos africanos e africanistas o investimento comercial e em larga escala na agricultura é controverso, especialmente no contexto do continente. O debate vai muito além da deslocação de populações locais supostamente causada pela compra de terras pelos chineses. Tem mais a ver com o efeito destes investimentos na economia, que para muitos não gera as vantagens prometidas, mesmo para a segurança alimentar local e a redução da pobreza.

Alguns especialistas sugerem que o empoderamento dos pequenos produtores africanos talvez seja a única saída possível, o que é altamente discutível, uma vez que a conformação atual da agricultura mundial exige a constante evolução da produtividade por meio de inovações tecnológicas que dificilmente seriam disponibilizadas a estes pequenos agricultores sem qualquer tipo de apoio externo.

Outro tema recorrentemente associado ao “land grabbing” é a questão da posse das terras. Chan (2014) cita o exemplo de um projeto no Zimbábue em que foi definida uma nova lei de terras no país de forma a gerar supostos benefícios aos chineses, o que pode levar a discussões sobre o grau de soberania dos países e a necessidade de investimento (Lisk, 2013).

On the other hand, como também argumenta Brautigam (2015), não são poucos os especialistas que enxergam inúmeras vantagens na presença de empresas chineses com poder econômico, uma vez que em geral adotam o modelo de economias de escala e integração vertical, além de muitas vezes utilizarem o sistema de contract farming, fomentando assim os pequenos produtores locais e integrando a cadeia de valor.

In this line, a própria experiência de sucesso vivida na China a partir dos anos 1980 com a empresa tailandesa processadora de frangos CP Foods parece ser o modelo escolhido por algumas companhias chineses que estão desenvolvendo projetos agrícolas na África (Brautigam, 2015).

Em relação aos mecanismos institucionais criados para facilitar a cooperação e o diálogo entre africanos e chineses destaca-se o Forum on China and Africa Cooperation (FOCAC) criado em 2006 e que tem como principal objetivo ajudar a criar economias de escala nos temas relacionados aos pedidos de ajudas, feiras, entre outros temas. A ideia é transformar o foco da cooperação em “mais negócio e menos ajuda”. O FOCAC patrocinou o China Investment Roadmap in 2006 e os ATDCs são resultados das políticas propostas no âmbito deste fórum (Brautigam, 2015).

Também foi criado em 2007 The China-Africa Development Fund (CAD Fund), o qual tem como finalidade apoiar projetos chineses no continente africano (Mai e Wilhelm, 2012). Segundo Chan (2014), apenas em 2008 more of 5 bilhões de dólares foram destinados para projetos de produção de alimentos por um período de 50 anos na África.

É o caso também do convênio assinado entre o Ministério da Agricultura Chinês e o Banco de Desenvolvimento Chinês (CDB) para potencializar a agricultura, sendo passível de empréstimos projetos relacionados à modernização tecnológica, logística e desenvolvimento de “água e terra” no estrangeiro (Brautigam, 2015).

No final de 2008, o mesmo Ministério da Agricultura e o Eximbank assinaram um acordo que previa 8 bilhões de dólares para financiar a agricultura globalmente (empresas chinesas).

CDB e Eximbank estão oferecendo também maiores volumes de empréstimos atualmente aos governos africanos para que os próprios possam investir em suas respectivas agriculturas. (Brautigam, 2015).

O governo chinês ainda estabeleceu em 2011 o chamado White Paper on Economic and Trade Cooperation between China and Africa what, como o próprio nome já sugere, traça diretrizes para a cooperação económica e comercial entre China e África. O documento é explícito ao mencionar que a visão oficial do governo chines é ajudar a África a resolver seu problema de segurança alimentar, sendo a principal meta da cooperação agrícola China-Africa (Chan, 2014).

Interessante que, diferentemente da maioria dos países ocidentais que fazem exigências em relação ao sistema político como condicionantes para alguns tipos de ajudas e empréstimos, um dos fatores que tem potencializado a presença chinesa neste campo é o facto de que a China não faz restrições de cunho ideológico ou político. A única condicionante chinesa é que o país que recebe a ajuda ou empréstimo deve cortar relações diplomáticas com Taiwan (De Bruyn, 2016; Chan, 2014; Mai e Wilhelm, 2012; Lafargue, 2005).

Enfim, de facto este início de século viu florescer diversos organismos, instituições e mecanismos de apoio ao desenvolvimento das relações da China com a África, assim como o desenvolvimento da agricultura em solo africano.


Do ponto de vista da correlação da presença da China na África com as distintas teorias das Relações Internacionais, parece ser importante apresentar duas visões que podem ser utilizadas concomitantemente, ainda que partam de pressupostos razoavelmente distintos.

A primeira delas é o (neo) realismo e que tem entre seus principais expoentes acadêmicos John Mearsheimer, autor que ficou conhecido pela abordagem do realismo ofensivo que sugere que a estrutura básica do sistema internacional força os Estados preocupados com sua segurança a competir com outros Estados pelo poder, sendo que o objetivo final é justamente maximizar a porção de poder mundial detida e eventualmente dominar o sistema (Mearsheimer, 2014).

Pode parecer absurdo considerar que a presença chinesa na África seja motivada por este tipo de ação maximizadora de poder, mas não se deve esquecer que a China tem vindo cada vez mais a aumentar sua participação em agendas que anteriormente sequer dava atenção. Furthermore, o desconhecimento ocidental sobre o modo de pensar chinês pode ao mesmo tempo levar a interpretações errôneas sobre as suas reais motivações assim como subestimar o interesse estratégico chinês.

Obviamente que isto passa um pouco por especulação, mas nunca é demais lembrar que a África sempre foi um campo de batalha para as potências mundiais e o facto de a China estar cada vez mais presente no continente pode ser um sinal de que a China efetivamente quer “fazer parte do jogo”, ainda que, como vimos anteriormente, não parecer haver um ideal fixo e centralizado por parte do Governo chinês em “ocupar a África”.

Mearsheimer (2014) argumenta que a China talvez seja a única grande força capaz de alterar a arquitetura de poder global e que, da mesma maneira que os EUA fizeram com o hemisfério ocidental, a China buscará fazer em sua zona de influência e talvez os chineses considerem a África como uma região naturalmente sob sua influência.

Por sua vez, The (neo)liberalismo também pode ser utilizado neste contexto. Keohane e Nye (1987) são dois dos principais autores desta escola de pensamento que basicamente entende que existe uma interdependência complexa e multidimensional entre economia, sociedade e ecologia e que o uso da força tem se tornado cada vez mais custoso e que por isso a cooperação pode ser um caminho interessante para a sociedade internacional.

Neste sentido, algumas das ações chinesas no continente africano parecem encontrar eco nos preceitos teóricos do (neo)liberalismo, como é o caso da ajuda financeira, a construção dos ATDCs, os diversos projetos de cooperação técnica, among others, que ajudam a criar uma narrativa importante para a presença chinesa na África.

O facto de a China estar participando de operações de manutenção da paz no continente africano é um outro exemplo do comportamento diplomático chinês no sentido de conseguir certa legitimidade.

De qualquer forma, parece pouco provável que apenas uma escola de pensamento possa explicar este fenômeno, ainda mais se tratando da China e de sua gigantesca complexidade.


Estima-me que 600 milhões de hectares não são cultivados atualmente na África, o que significa 2/3 da terra arável disponível no mundo (Lisk, 2013). Também se sabe que a capacidade produtiva da China é limitada em função da pequena disponibilidade de terra e água.

Por sua vez, por seus próprios meios muito possivelmente a agricultura africana não conseguirá atingir os níveis de produtividade necessários para garantir a segurança alimentar, seja de onde for. Prova disto é – a despeito de iniciativas isoladas ou mesmo algumas poucas coordenadas – o facto de que a África produz os mesmos níveis per capita de há 30 anos atrás, com pouca evolução estrutural de sua produtividade agrícola.

Não houve – em escala significativa – melhorias substanciais em infraestrutura e no marco legal dos países africanos, o que dificulta a concretização de projetos agrícolas autóctones e também os estrangeiros.

On the other hand, a China desenvolveu-se no setor agrícola de maneira impressionante neste mesmo período – por mais que muito ainda necessita ser feito neste sentido – e possui fontes importantes de financiamento e mesmo de ajuda.

Este cenário sugere que parcerias no setor agrícola podem de facto ser benéficas para ambas as partes. Tudo depende da maneira como estas parcerias são organizadas e nas relações de força existentes entre os atores envolvidos. Por exemplo, parcerias que possam desenvolver os produtores locais, agregar tecnologia, estabelecer novos métodos de produção e gerar produtos a preços acessíveis para serem vendidos no mercado doméstico africano – colaborando para a segurança alimentar do continente – e mesmo exportados – gerando divisas importantes para os países – parecem ser determinantes para o desenvolvimento da agricultura africana e, consequently, das economias locais.

Os indícios apresentados neste texto sugerem que não existe uma “invasão” chinesa em busca de terras agricultáveis na África, assim como não há como provar a hipótese de que a China está comprando terras na África para garantir a sua própria segurança alimentar, como pudemos ver pelos dados de comércio entre as duas “regiões”.

A segurança alimentar continuará a ser um tema relevante nestas duas geografias e um modelo de desenvolvimento conjunto pode ser parte da solução em diminuir a subnutrição que afeta mais de 200 milhões de africanos.

A China é um dos poucos países, ao lado do Brasil, for example, que podem ajudar na criação de um sistema mais equilibrado de governança dos alimentos.

Também se pode concluir que o incremento substancial nos mecanismos e instituições de cooperação, ajuda e financiamento muito possivelmente ajudarão para o estabelecimento de novos projetos chineses na África, a despeito de todas as dificuldades inerentes a estes tipos de projetos.

Do ponto de vista político, o país asiático, diferentemente dos países ocidentais em geral, não faz grandes exigências para o estabelecimento de parcerias e ajudas, sendo o grande diferencial da China em relação a maior parte das potências globais, o que também sugere uma tendência de aumento da cooperação e de projetos em comum entre africanos e chineses.

Talvez só o tempo dirá se a presença chinesa na África está mais próxima do velho colonialismo ou de uma nova forma de cooperação Sul-Sul. Ou mesmo se os efeitos negativos serão maiores ou menores que os efeitos positivos.

Por hora é temerário emitir juízos. E por isto alguns caminhos futuros de investigação podem centrar-se em mensurações mais científicas sobre o impacto de projetos agrícolas na África liderados pelos chineses e o impacto na China da internacionalização de suas empresas agrícolas para a segurança alimentar do próprio país.

O certo é que o tema muito possivelmente continuará relevante nos próximos anos e conhecê-lo melhor e despido de preconceitos parece ser um bom começo para avançar cientificamente na busca de benefícios mútuos que ajudem a combater a insegurança alimentar que persiste em atrapalhar o desenvolvimento económico e humano de milhões de pessoas nestas duas “regiões”.


Ado, A. and Su, Z. China in Africa: a critical literature review (2016). Critical Perspectives on International Business. Volume: 1 Issue: 1 Pages: 40-60

Akhtaruzzman, M. et al. Confucius Institutes and FDI flows from China to Africa (2017). China Economic Review. Volume: 44 Pages: 241-252

Brautigam, D. Will Africa feed China? (2015). Oxford: Oxford University Press

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Keohane, R. and Nye, J. Power and Interdependence revisited. International Organization (1987). Volume: 41 Issue: 4 Pages 725 753

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Lagerkvist, J. As China Returns: Perceptions of Land Grabbing and Spatial Power Relations in Mozambique (2014). Journal of Asian and African Studies. Volume: 49 Issue: 3 Pages: 251 266

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Xu, X. et al. Science, Technology, and the Politics of Knowledge: The Case of China’s Agricultural Technology Demonstration Centers in Africa. World Development (2016). Volume 81, Pages 82 91

[1] Não se pretende neste trabalho abordar os aspectos mais teóricos das distintas correntes de pensamento das Relações Internacionais, mas sim utilizar alguns poucos conceitos para enquadrar a presença chinesa na África.

PhD student of the Global Studies Program at Universidade Nova de Lisboa, Master in International Economics, Faculty of Economics, University of Porto (FEP/UP), Post-Graduate in Agribusiness from the Luiz de Queiróz School of Agriculture (ESALQ / USP) and Graduated in International Relations by FACAMP and also in Economics by FACAMP.
Held functions as Corporate Relations Manager at BRF S.A. for Latin America (based in Argentina), having also been Vice-President of the Department of International Trade of the Brazil-Argentina Chamber of Commerce (CAMBRAS) and Director of Grupo Brasil.
Among its topics of interest, international trade stands out, the development of agribusiness, issues related to food security and sustainability, the coordination of global value chains and the geopolitics of food.